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硅谷冬未眠
2008-10-23
 

“2001年互联网泡沫破裂前,这里每天都堵得要死,因为一下涌进太多的人,但之后,人们迅速消失,高速公路即使在高峰期也空空荡荡,上班再也不用提前起床,”Carry说,“今天的萧条没有上次厉害。”

  此时是旧金山时间10月25日早上上班时间,Carry正驾车行驶在圣何塞通往三藩市的主交通道Highway101大道上,挡风玻璃前面,虽然行人很少,但大道上的车流仍然络绎不绝。

  和Carry的感受一样,一部分硅谷的资深人士也认为,硅谷眼下的情况没有传说的那么糟。

  “金融危机的确有影响,但没那么严重。”专注IT技术早期投资、掌管6.5亿美元承诺资本的Clearstone投资董事及合伙人Vish Mishra摇着头说:“事实上,这里的风投行业仍然生气勃勃。”

  此前,10月18日,普华永道会计师事务所和全美风险投资协会发布的《MoneyTree Report》报告透露,今年三季度,全美风险投资总额71亿美元,交易数907笔,活跃度较二季度(1033件交易中,投资总额77亿美金)环比下降7%。

  “降幅并不大。”Mishra说,何况美国人喜欢在夏天休假,也会影响这一数字。根据报告,这位在美国生活了41年的“投资老兵”估算现在硅谷平均每天仍然有4家创业公司能得到总值3000万美元的风险投资,“就是说,每家每天能拿到750万美元。”

  追随华尔街新闻效应,眼下的硅谷正被拖进“腥风血雨”的描绘中:瞧,这里裁员潮此起彼伏;出于项目难退出及机构投资人对旗下资产重新配置的预期,美国经济仅次于金融业的第二大引擎——硅谷创新的运转机制正在因釜底抽薪而崩溃。

  但Mark Cummings 认为并不是这样。“一部分机构投资人按兵不动,除了普遍性的恐惧外,一个原因是他们在股票市场和其它领域都有私人投资,现在正忙着调整自己的钱,没太多精力照顾公司生意。”15日,这位enVia Technology Partners合伙人对记者说。

  在他看来,硅谷创新的关键是人,人的能力不会因经济大背景发生变化:“事实上,对做早期阶段投资的机构来说,现在正是出手的好时候。而一些聪明人正在这么做。”

  “洗澡”式裁员

  旧金山时间10月26日,住在Sunnyvale的Carry刚刚度过30岁生日。祝寿派对上,她在硅谷的朋友悉数到场,热议的话题是“裁员”。

  是否可能被裁,被裁后可得到多少补偿,是目前硅谷普通人士的核心议题。排名稍后的议题是:他们手中股票一塌糊涂的表现和供房难题(不少人因裁员无力偿还房贷,房子被银行收回,人正身处出租屋)。

  硅谷最新一则裁员新闻来自雅虎。上周三下午,雅虎宣布全球裁员10%的计划,将有1430余人因此丢掉饭碗。次日,雅虎召开季度员工大会。雅虎员工Ben 本以为会知道更多细节,但具体将涉及哪些岗位并未被雅虎首席执行官杨致远所提及,“看起来不确定性的折磨还要持续。”

  过去一年,硅谷的技术大军先后经受了Sun裁员2500人、Nortel裁员2100人、惠普裁员近25000人、谷歌收购DoubleClick后压缩300个职位,以及eBay和雅虎分别裁员1600和1400人的打击。导致裁员的直接原因是金融危机后下游客户市场的萎缩。金融服务领域是IT业最大营收来源。

  但Cummings强调,也有一些著名的裁员事件其实与金融危机的直接关系不大,比如eBay与雅虎。eBay早在2007年初就受到核心业务市场饱和的困扰,雅虎营收及利润增长率一直下滑,今年伊始微软的纠缠更让它雪上加霜,无论是否发生金融危机,裁员都势在必行。

  还有一种裁员可能属于金融危机背景下的“洗澡”(Fat Trim)行为。

  “通常,好年景中负面信息都被遮盖,因此大公司会选择坏年景时大规模削减员工,做一些年景好时不方便做的事,这样就不会遭受太大的阻力,因为年景差时家家都在裁员。”Cummings说:“而一旦坏年头过去,已经甩掉了包袱的他们又能干干净净地出来,业绩立竿见影。”

  “婴儿项目”死亡潮

  金融风暴下,硅谷产业最为动荡的,可能是最早孕育、资本相对密集的半导体。

  SEMI(全球半导体设备与材料协会)报告显示,由于许多生产厂家紧缩开支,全球半导体设备需求下降,2008年半导体设备销售将减少20%。Carry在马来西亚的一位朋友近日就因为ShinEtsu工厂停工而放了两天假,停工原因与ShinEtsu位于硅谷的两家客户Hynix和Micron有关。

  受金融风暴影响,后续资金无法到位导致初创企业夭折的极端案例,发生最多的可能也是在半导体领域。最新消息说,硅谷的一个芯片设计商已经倒闭。

  “金融风暴的确在影响风险投资。”Cummings说,这是因为此时机构投资人需对旗下资产重新分配。比如加州一些退休养老基金规定只能将5%钱用于投资VC,当它们的投资盘子缩减时,VC获得的5%钱也会缩减。虽然VC不会死亡(通常,他们预留了10年钱),但如果第一笔钱投了95%,三年左右开始找第二笔钱时,如果找不到,他们也会减少投资。

  早期没拿到资金,或已拿到第一期资金的Start-Up项目都可能找不到钱。但一般来说,死亡集中在那些已拿到钱并开始启动的项目,因为此时产品已开始研发,对资金的需求也正在上升。

  风投的冬日热恋

  “危”与“机”永远并存。产业动荡与并购机会如影随形。

  由于半导体行业在后期阶段对资本的需求相对较强,一些现金流匮缺和现金流相对充裕的半导体公司开始了接二连三的全球联姻。对前者而言,或为生存需要或为防止恶意收购;对后者来说,或为技术、产品和人才资源,或为进入新兴市场。总之此时出手,价格比较合算。

  10月10日,安森美宣布收购CatalystSemiconductor,Inc.。而此前两天,AMD宣布拆分旗下研发设计和工厂制造业务,其中制造事业将引进阿布扎比政府所属投资公司资金,成立另一新公司。这意味着,高压力下的AMD已变化策略,无需再对晶圆制造花费高成本。

  相较中后期的投资,早期投资似乎没受到太大影响。成败的关键仍然是创业者是否足够聪明,而这一要素并不因经济危机而发生变化。

  “这时,如果初创企业能生产出有价值的东西,那么是很好的机会,”Cummings说,硅谷过去一些建立起强势品牌的公司正是在经济不景气时获得投资而崛起:“我们预测现在正是进行早期投资的好时机,而当他们开始提供服务和产品时,也将是整个经济往上走时。”

  “那些能帮助消费者省钱的项目尤其受到投资者青睐,”博世北美研发中心无线领域科学家田元举例说,比如Google最近收购的一家做摄像业务的公司,“消费者可以通过手机拍下商品条码,然后与周边相同商品比较价格。”

  的确有一些资料在支持那些悲观的推测。比如全美Q3仅有55家风投基金成功融资,同比下滑29%;又如传播甚广的段子:硅谷最负盛名的风投之一红杉资本本月与投资公司举行闭门会议。其给CEO们写的信里斩钉截铁地说:“现金比任何事情都重要,甚至包括你的母亲!切记!”

  不过,也存在一些被忽略的细节:全美Q3融资基金资金的平均融资额仍高达81亿美元,同比只下滑6%;而红杉资本是在获得本季度成功融资后发出警告的,不排除是希望利用这种绝望以更低价格获取一些公司更多的股份。

  事实上,上述的《MoneyTree Report》报告也有一些数据和观点支持乐观情绪。比如,虽然Q3投资额较Q2环比下降7%,但平均每笔交易获得的投资额环比上涨5%,达780万美元。“他们(指风险资本家们)仍然有钱,并将继续进行投资。”报告说。




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