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Symbol专利挑战Wi-Fi世界
2004-10-22
“Proxim的失败有可能是整个Wi-Fi产业的失败。”2004年9月,当美国无线设备厂商Proxim公司按照法院判决,向另一家无线设备厂商Symbol公司支付2300万美元的专利赔偿金时,美国媒体这样叹息。
媒体之所以发出这样的叹息,是因为初战告捷的Symbol公司声称,他们将向所有的Wi-Fi设备商收取6%的专利授权金。而这个消息,无疑使整个Wi-Fi产业陷入前所未有的专利困惑之中。
“节电功能”开价上亿美元
Symbol公司借以让Proxim公司低头付账的法宝,在于“Symbol持有的这项专利是802.11接入点的一项标准功能——节电功能”,Symbol公司副总裁本·吉布森不无得意地解释。
以英特尔的迅驰芯片为例,其内置的Wi-Fi功能要求在移动环境中,启动节电轮询模式(PSP)——定期让无线网卡进入“休眠”状态,以延长电池使用时间和寿命。假如无线接入点或无线网关不能支持 PSP功能,往往会导致无线连接出现间歇性中断,影响数据传输。更重要的是,接入点设备采用Symbol节电专利技术来启用节电模式,将把移动站的活动模式功耗(约几百毫瓦)降低一个数量级,达到只有约十几毫瓦。因此,这项节电专利技术一直深受Wi-Fi设备商的青睐。目前市面上几乎所有的802.11接入设备,都使用了这项专利。
能创造出节电专利技术的Symbol公司自然并非等闲之辈,这家在纽约证券交易所上市的企业是Wi-Fi技术的最早缔造者和推动者之一,也是IEEE(美国电气电子工程师学会)和Wi-Fi联盟的创始会员公司。目前Symbol公司拥有约750项无线专利技术,而该公司董事长兼CEO Jerome Swartz就拥有其中约160项。根据Synergy研究机构的数据,2003年Symbol公司占有全球无线局域网交换机市场份额的首位,以及综合企业Wi-Fi设备的第二位——仅次于思科。
“如果人人都使用他们发明的技术,公司应该因此获益;但Symbol如此戏剧性地收取专利费,一个很重要的原因,在于近年来Wi-Fi市场迅速地起飞。”对于专利费事件,美国媒体如此评说。的确,以2003年全球Wi-Fi设备20亿美元的市场规模计算,凭借节电专利技术收取6%的专利费,Symbol公司每年就能很轻松获得1亿美元以上的收入。再加上目前Wi-Fi市场正以每年30%的速度膨胀,Symbol公司的预期收入也就更为可观了。
从“维权”到“侵权”
有意思的是,被判侵害Symbol公司专利、并不得不为此支付大笔金钱的Proxim公司,最初却是以专利捍卫者的姿态出现的。
2001年,Proxim公司就对Symbol公司提起诉讼,称对方侵犯了自己多项专利,吹响了双方专利战的号角。随后,Symbol公司反诉Proxim公司侵犯了自己的专利,并于2003年9月得到美国地方法院的支持。尽管Symbol公司的节电专利技术通常只集成在Wi-Fi芯片组中,但陪审团仍然裁决:一旦将Wi-Fi芯片组应用于系统中,Wi-Fi系统厂商也就侵犯了Symbol公司的专利。也就是说,按照法院的认定,所有的Wi-Fi系统厂商都必须缴纳专利许可费。
经过长时间的法律较量,Proxim公司最后选择了屈服,交纳专利金以求息事宁人。“公司不希望头上顶着威胁运作,如果我们继续打官司,损失将超过2600万美元。”为了减少交纳专利费的数额,Promix将自己在Wi-Fi领域的专利交给了Symbol,最终双方达成协议:Proxim公司向Symbol公司支付2300万美元的专利损害赔偿金和300万美元的利益,以后则只向Symbol支付2%的专利费,而其他公司需要交纳6%。
和Proxim公司较量的胜利,显然大大增强了Symbol公司的信心,公司首席律师皮特·里布在接受采访时表示:“Proxim曾极力阻止我们实施授权计划,但最终它失败了。我们向Wi-Fi设备厂商收取6%专利费用的要求已经获得了法院和陪审团的支持,同时这一授权计划也已通过了测试。”里布同时透露已有很多企业向Symbol交纳了专利费用。
下一个目标是思科?
“如果Symbol公司向思科动手,它们之间的交锋一定非常有趣。”皮特律师在给“Wi-Fi新闻”网站的信中,饶有兴致地写道。而他的话也代表了大多数人的看法:按照Symbol的战略,它和网络设备巨头思科之间的交锋已是在所难免。而“思科挟其雄厚的资本,将有能力开展一场法律战,来反对Symbol的行动。”
人们的猜测也并非没有道理。在此之前的2004年6月,一个名叫Wi-Lan的加拿大小公司,就已经开始向思科挑战:向加拿大法院提起诉讼,指控思科的Linksys家用网络产品和Aironet无线网桥基站采用了OFDM专利技术(Orthogonal Frequency Division Multiplexing,正交频分复用技术)——这项专利正是属于Wi-Lan的。
1994年,Wi-Lan在美国注册了专利技术OFDM,而该技术是Wi-Fi标准802.11a和 802.11g的核心。2002年,Wi-Lan起诉RedLine公司,称它侵犯了OFDM专利权。2004年6月,两公司在庭外和解,虽然具体协议没有向外界泄露,但是RedLine公司必然补交了侵权费用。RedLine诉讼案的胜利增强了Wi-Lan的信心,随后开始起诉思科,要求思科支付相应的专利费。其实,早在2000年,Wi-Lan就与思科发生过正面冲突,双方耗费巨资以及长达2年的时间,最终以思科关闭侵权子公司的方式巧妙收场。今年Wi-Lan卷土重来,似乎决心将思科拖入另一次漫长的官司纠纷之中。
而Symbol公司的势头和实力远胜Wi-Lan公司,一旦出手,思科必不能掉以轻心。这两强相斗的局面,似乎也正是业界某些厂商所乐见的。
将专利费征收到底?
Symbol公司征收专利费的企图,已经成为悬在Wi-Fi设备厂商们头上的达摩克利斯之剑。但Symbol能否冒天下之大不韪,将专利费征收到底呢?分析家谨慎地表示反对。
根据Symbol最近公布的2004年第二季度财务报告,该公司营业额创历史新高,达到4.328亿美元,高出2003年第二季度营业额的16%,也高出上一季度的3个百分点。目前从Symbol收入组成来看,卖产品和提供服务占据绝大部分份额,而专利授权费只是微不足道的部分。
同时,专利纠纷历来就和源源不断的官司形影相随,Symbol如想向全球的Wi-Fi设备厂商收专利费,必然要面临无休止的官司,四面树敌,这对公司的运营显然是极为不利的。
分析家认为,整个Wi-Fi市场还处于培育阶段,其较高的增长速度需要更多的厂商参与。片面追求专利授权费只会将整个市场控制在少数技术垄断公司,因而并不符合Wi-Fi世界的利益。因此,未来Wi-Fi联盟将发挥重要作用,由此制约相应拥有Wi-Fi专利的公司采取自律和谈判的方式来解决争端,将是Symbol和Wi-Fi业界最好的选择。 
 
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